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Pourquoi certains légumes sont des fruits

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La tomate est un fruit, mais la patate est plus sucrée que la fraise. Les règles culinaires et botaniques ne sont pas tout à fait les mêmes.

En cuisine, dans votre assiette et sous vos papilles, l’affaire est entendue : quand c’est salé, c’est un légume, et quand c’est sucré, c’est un fruit. Aucun doute pour la datte, le fruit le plus sucré au monde : 30% de glucide, et même deux fois plus quand elle est sèche. Mais rien n’est simple : la betterave, un légume, sert à fabriquer du sucre. Et la pomme de terre contient plus de sucre que la fraise ou le citron !

Le fruit naît d’une fleur

Fruit ou légume, en botanique, ça se complique. Un fruit est le fruit d’une fleur pollinisée. Le pistil, l’organe femelle qui contient l’ovaire de la fleur, est fécondé et donne naissance à un fruit, qui protège les graines : la pomme, la mangue ou la pêche, mais aussi l’aubergine, le concombre ou la tomate sont des fruits.

La tomate est bien un fruit, mais la controverse est allée jusqu’à la Cour suprême des États-Unis à la fin du XIXe siècle, pour une question de droits de douane. À l’époque, seuls les légumes étaient taxés et les autorités du port de New-York refusaient de croire que la tomate était un fruit. La Cour suprême a tranché en leur faveur en déclarant que la tomate était un légume, et peu importe la botanique !

Légumes et légumineuses

Le chou, la salade ou la carotte, eux, sont bien des légumes, définis comme la partie comestible d’une plante. Légume feuille, comme la laitue, légume tige, le poireau ; légume racine comme le manioc ; légume bulbe comme l’oignon…

Et les lentilles, les pois chiches ou le niébé ? Ils appartiennent à la troisième famille de plantes sur terre, les Fabacées, les légumineuses. Ce sont des légumes secs, des graines qu’on trouve à l’intérieur d’une gousse. Et cette gousse, c’est un fruit !

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